Organismos modificados genéticamente

La ingeniería genética crea nuevas variedades vivas

dna-geneticaEn primer lugar, el Protocolo de Cartagena define a los organismos modificados genéticamente como “cualquier organismo vivo que posea una combinación nueva de material genético que se haya obtenido mediante la aplicación de la biotecnología moderna“.

En segundo lugar, este acuerdo establece que por biotecnología moderna debemos entender a “las técnicas in vitro de ácido nucleico (ADN) recombinante y la inyección directa de ácido nucleico en células u orgánulos, así como la fusión de células más allá de la familia taxonómica“.

A pesar de que la modificación genética se ha realizado mediante la selección de variedades en agricultura y ganadería, con la llegada de la técnica del ADN recombinante este proceso se lleva a cabo de una manera más controlada y precisa. Por este motivo, desde la década de los setenta se han ido creando múltiples organismos modificados genéticamente, algunos de los cuales reseñamos a continuación:


escherichia-coliEn los años sesenta, la insulina que debían tomar millones de diabéticos en el mundo procedía de cerdos y vacas. Su efecto era similar al de la insulina humana, pero producía un mayor número de efectos alergénicos. Tras la llegada de la técnica del ADN recombinante, se modificaron bacterias Escherichia coli mediante la introducción de los genes que codifican para la insulina con el plásmido pBR322. La insulina transgénica, una vez purificada, era más barata y segura de obtener que los productos logrados anteriormente, por lo que se comenzó a distribuir comercialmente con el nombre de Humulin.


saccharomycesLa biotecnología moderna ha sido capaz de crear levaduras transgénicas de interés en el sector vitivinícola. Diversos estudios han demostrado que la introducción de genes de Lactobacillus casei permiten aumentar la capacidad de producción de ácido láctico por parte de las levaduras, con lo que conseguimos solucionar el problema de vinos con baja acidez. Si el problema es el exceso, también se pueden modificar las levaduras Saccharomyces cerevisiae con genes de Lactococcus lactis y Schizosaccharomyces pombe, para que sea capaz de realizar la fermentación maloláctica.


microalgasLas algas modificadas genéticamente están siendo ampliamente estudiadas en la producción de biocombustibles. Desde 2011, AENA cede un espacio en el Aeropuerto Adolfo Suárez-Barajas para que la compañía biotecnológica AlgaEnergy investigue junto con el CSIC y Repsol la producción de biocarburantes sostenibles. La instalación, que contó inicialmente con un presupuesto superior a los 600.000 euros, también sirve para investigar las tecnologías de captura biológica de dióxido de carbono. En esta iniciativa pionera de I+D también participan las Universidades de Sevilla y Almería.


maiz-btSi hablamos de plantas modificadas genéticamente, una de las más conocidas (junto con el ya mencionado arroz dorado) es el maíz transgénico o maíz Bt, distribuido comercialmente por Monsanto. En este caso, la planta ha sido modificada con genes que codifican una proteína de origen bacteriano, llamada Cry (obtenida a partir de Bacillus thurigiensis). Esto permite que el maíz transgénico sea resistente a las plagas de insectos barrenadores del tallo, que mueren al comer hojas o tallos de maíz Bt. En 2011, España cultivó casi 100.000 ha de este cultivo modificado genéticamente.


oncorratonEl oncorratón (más conocido por la denominación OncoMouse de Harvard) es una variedad de ratón modificado genéticamente, desarrollada por Philip Leder y Timothy A. Stewart. Los científicos insertaron el oncogén v-Ha-ras, que convierte a este mamífero en un animal mucho más susceptible al desarrollo de tumores malignos, por lo que es más sencillo realizar investigaciones sobre el cáncer. El oncorratón fue patentado en Estados Unidos y Europa, y después sus derechos fueron licenciados a la multinacional DuPont. La patente expiró en 2005, por lo que ya es libre de uso.


Aunque existen más casos de organismos modificados genéticamente, como los peces de colores GloFish o macacos transgénicos (creados por la moderna técnica CRISPR/Cas9), esta selección puede ayudar a conocer un poco más las inmensas aplicaciones de la biotecnología.

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