La técnica del ADN recombinante

La biotecnología moderna consiste en “cortar y pegar”

En noviembre del año 1973, los investigadores Stanley N. Cohen, Annie C. Y. Chang, Herbert W. Boyer y Robert B. Helling publicaban en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences los primeros resultados que confirmaban el nacimiento de la técnica del ADN recombinante, pilar de la biotecnología moderna.

Los tres artículos en PNAS no conllevaron sólo la adopción de los métodos de clonación del ADN en múltiples investigaciones relacionadas con la biología y la química. Según cuenta el propio Stanley N. Cohen en una revisión sobre el nacimiento de la ingeniería genética, aquellos tres primeros papers supusieron también el origen de una gran controversia: por los supuestos “peligros” que podía conllevar la manipulación genética por un lado, y por otro, por la protección mediante patentes de la técnica del ADN recombinante en los Estados Unidos.



Para que el nacimiento de la técnica del ADN recombinante fuera efectivo, se necesitó un enorme trabajo científico multidisciplinar. Aquí resumimos los pasos más importantes en investigación que dieron lugar al desarrollo de la ingeniería genética:

fago-lambdaEn la década de los cincuenta, Salvador Luria y Giuseppe Bertani describieron por primera vez el fenómeno de la restricción en el laboratorio, mediante la utilización de dos cepas diferentes de la bacteria Escherichia coli y el bacteriófago lambda. Posteriormente, Werner Arber y Matthew Meselson determinaron que el fenómeno descrito era realizado por unas proteínas especiales, llamadas enzimas de restricción. Estas proteínas eran capaces de identificar secuencias específicas de ADN y realizar un corte, por lo que también son conocidas como “tijeras moleculares”.


haemophilus-influenzaeTras la identificación de las enzimas de restricción de tipo I, una nueva investigación aceleraría la llegada de la técnica del ADN recombinante a los laboratorios. En 1970, el aislamiento e identificación de HindIII, considerada como la primera enzima de restricción tipo II, por parte de Hamilton O. Smith, Thomas Kelly y Kent Welcox en la bacteria Haemophilus influenzae demostraría mejores rendimiento. Posteriormente, Daniel Nathans y Kathleen Danna usarían esta enzima para cortar fragmentos de ADN del virus SV40, aislándolos mediante una electroforesis en gel de poliacrilamida.


virus-sv40En 1972, Paul Berg utilizó las enzimas de restricción y ligasas de ADN como “tijeras y pegamento” moleculares para así crear la primera molécula recombinante de ADN, gracias al uso del virus SV40 y del bacteriófago lambda. Herbert Boyer y Stanley Cohen fueron más allá, al introducir por primera vez una molécula recombinante de ADN en una célula bacteriana. El primer organismo modificado genéticamente sería una bacteria de Escherichia coli, en la que se introdujo el plásmido pSC101 con el gen de resistencia a kanamicina.


raton-laboratorioUn año después del experimento de Berg, Rudolf Jaenisch creó el primer ratón transgénico mediante la inserción de ADN en embriones. Tendríamos que esperar hasta los trabajos de Frank Ruddle, Frank Constantini y Elizabeth Lacy para que se demostrase que la modificación genética podría pasarse a la siguiente generación de ratones. La primera planta transgénica fue desarrollada por los investigadores Michael W. Bevan, Richard B. Flavell y Mary-Dell Chilton, quienes modificaron genéticamente tabaco mediante el uso del plásmido T1 del microorganismo Agrobacterium.


conferencia-asilomarLa llegada de la técnica del ADN recombinante no iba a estar exenta de polémica. Conscientes de los riesgos que podría generar una herramienta tan poderosa como desconocida, los científicos organizaron la famosa conferencia de Asilomar en 1975. Seis años después, algunos de los investigadores asistentes publicaron una serie de recomendaciones en la revista PNAS, en las que clasificaban los diferentes tipos de riesgo de los experimentos de ingeniería genética o establecían algunos protocolos y criterios básicos sobre el trabajo de laboratorio y la divulgación del mismo.


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