Qué es la Biotecnología

Biotecnología, una ciencia multidisciplinar

laboratory-pixabayCuando queremos saber de qué trata la Biotecnología, nos solemos encontrar con un gran abanico de definiciones sobre esta rama científica. Quizás la más conocida sea la que propuso la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE) en aquel lejano 1982, con la publicación del libro “Biotecnología, Perspectivas y Tendencias Internacionales“.

La aplicación de principios científicos y de ingeniería para el proceso de materiales a través de agentes biológicos a fin de obtener bienes y servicios. Estos principios cubren una amplia variedad de disciplinas pero se basa principalmente en microbiología, bioquímica, genética e ingeniería genética

Existen muchas más definiciones, pero en general, podemos entender que la Biotecnología es una ciencia multidisciplinar, basada en el uso de organismos vivos o partes de los mismos para producir bienes y servicios. El concepto de “biotecnología” alude a la vez a la mezcla de dos términos: biología y tecnología. No hay duda de que los seres vivos son auténticas máquinas biológicas, y podemos aprovechar su diversidad para obtener un producto valioso o llevar a cabo procesos industriales de interés.

La milenaria historia de la biotecnología

Por revolucionaria que parezca, la biotecnología lleva siendo utilizada por el ser humano desde hace miles de años. Las civilizaciones antiguas realizaban procesos biotecnológicos a la hora de producir alimentos resultantes de la fermentación, como el pan, el vino, la cerveza o el queso. La humanidad también ha sabido mejorar el ganado y las plantas desde los inicios de la agricultura y la ganadería. Aunque no se habían descubierto las técnicas de ingeniería genética, la selección de especies nos ha permitido contar con variedades nuevas de plantas y animales.

  • Los primeros biotecnólogos vegetales llegaron con la agricultura. La mejora genética mediada por la selección artificial fue clave para obtener el maíz actual.
  • Recreación de la elaboración de cerveza por figuras halladas en Egipto
  • Relieve sumerio donde se observa cómo beben de una tinaja
  • Representaciones de la producción del vino en el Valle de los Reyes (Egipto)

 

Como descubrirás en la plataforma Symbiotica, la Biotecnología forma parte de nuestro día a día mucho más de lo que piensas. Además de su utilización para producir alimentos, tales como el pan, el vino o la cerveza, igual que realizaban las civilizaciones antiguas, ahora podemos aprovecharla para producir nuevos fármacos, biocombustibles, herramientas para mejorar nuestra agricultura o cuidar el medio ambiente.

dna-bolas-verticalPara ello, han sido imprescindibles los avances científicos y tecnológicos ocurridos en los últimos siglos. Desde el descubrimiento de la célula por Robert Hooke, pasando por las investigaciones realizadas por Louis Pasteur en el siglo XIX, la biotecnología ha sido impulsada gracias a la ciencia básica, que ha ido construyendo los “ladrillos” del conocimiento. Pero sin duda, el espectacular crecimiento del sector biotecnológico ha venido de la mano de los avances de la biología molecular, producidos especialmente durante el siglo XX y principios del XXI.

Gracias a las investigaciones, entre otros muchos científicos, de Rosalind Franklin, Maurice Wilkins, Francis Crick y James Watson, en 1953 se conoció por primera vez la estructura del ADN, la molécula encargada de portar nuestra información genética. La publicación de la doble hélice fue el pistoletazo de salida para que dos décadas después, pudiera desarrollarse las técnicas del ADN recombinante, que supondrían el nacimiento de la ingeniería genética.

Gracias a ella, por ejemplo, se pudo obtener por primera vez la insulina recombinante, mediante la modificación genética de la bacteria Escherichia coli. Antes de 1978, la insulina que debían tomar millones de diabéticos en todo el mundo procedía de vacas y cerdos, lo que originaba graves problemas de alergias. La introducción de la ingeniería genética en su producción industrial permitió que no se utilizaran más animales para obtenerla, reducir los riesgos sanitarios de los pacientes y disminuir el coste económico en su obtención.

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Las aplicaciones biotecnológicas clasificadas en colores

Con la ingeniería genética también aparece la biotecnología moderna, que ha permitido el desarrollo de la medicina personalizada (gracias en parte a los extraordinarios avances en secuenciación del genoma y en bioinformática), la mejora y adaptación de cultivos agrícolas a necesidades sociales y medioambientales o la producción de biocombustibles, que ayudan a frenar la dependencia de los combustibles fósiles. En función del campo en el que se aplique, la biotecnología se clasifica por colores: roja (biomedicina), blanca (industrial) y verde (agroalimentaria y medioambiental).

Todo un abanico de posibilidades que hacen de la biotecnología la próxima revolución invisible, como la definieron en este vídeo promovido por EuropaBio, la Asociación Europea de Bioindustrias. Si quieres adentrarte en los avances e iniciativas de este sector, no dudes en bucear un poco más en Symbiotica, la plataforma de formación y divulgación en biotecnología promovida por FEBiotec.

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